Par Crystal Doyle, New York

Un expert et ami local des rapaces, David, capture, bague et libère des rapaces près de Rochester, New York, depuis vingt-cinq ans. Il est particulièrement intéressé à aider le suivi et la recherche sur les hiboux enneigés – des hiboux blancs d'une beauté incroyable avec des yeux jaune vif et des becs couverts de plumes hérissées.

La chouette des neiges est l'une des chouettes les plus lourdes et les plus grosses d'Amérique du Nord. Bien qu'ils habitent et se reproduisent dans l'Arctique, les plus jeunes chouettes des neiges migrent vers le sud au Canada et dans le nord des États-Unis. On pense que leur nombre diminue en raison des changements du climat arctique.

Un jour d'hiver glacial, David m'a invité à venir vérifier l'état de quelques hiboux enneigés à trente milles au sud de Rochester. Les harfangs des neiges préfèrent les grands espaces comme les champs agricoles où ils peuvent facilement espionner les petits mammifères ou les oiseaux dont ils dépendent pour se nourrir. Ils se perchent parfois sur les poteaux téléphoniques mais peuvent être difficiles à repérer assis, immobiles, à côté de mottes blanches de neige et de chaume de maïs.

Sur une aventure

L'air était en dessous de zéro – douze degrés Fahrenheit ou moins onze degrés Celsius. Le froid s'infiltra à travers mes grosses bottes et mes gants, mais le soleil brillait brillamment alors que nous roulions vers le sud. Après environ vingt-cinq minutes, David a repéré un hibou.

David a tiré son camion blanc dans l'allée d'une ferme voisine et a frappé à la porte. Une femme d'âge moyen avec une file d'enfants derrière elle a ouvert la porte. David a expliqué ce qu'il allait faire avec la chouette des neiges et qu'il avait un permis.

Des pigeons ont plongé par les fenêtres supérieures de la grande grange de la ferme pendant que nous parlions. Un des garçons a dit: «Oh oui, nous voyons beaucoup de ce hibou. Il peut avoir tous les pigeons qu'il veut! » Ils rirent tous au commentaire du garçon.

Après avoir quitté la ferme, David a installé un piège à hiboux sans cruauté, qui est un appareil conçu pour capturer un hibou sans causer de préjudice ou de stress à l'oiseau. Il m'a donné des instructions: «Ne posez pas de questions et ne vous embêtez pas.» Je savais que je devais rester calme et petit.

C'était la première fois que je venais pour attraper un rapace et j'étais ravie. J'ai toujours été très intéressé par les rapaces, en particulier les hiboux, et j'espère à l'avenir (après une période de formation de sept ans) aider à attraper et à relâcher les rapaces pour la recherche.

L'expérience d'aujourd'hui se révélera être l'un des moments forts de ma vie.

Trois chouettes neigeuses

Notre premier hibou des neiges de la journée s'est envolé pour le piège en moins de cinq minutes. David le surnomme «facile».

Nous avons pesé et mesuré Easy, comme David le fait avec chaque chouette. Les femelles enneigées sont légèrement plus grandes et les mâles sont généralement plus blancs. Les trois hiboux que nous avons capturés ce jour-là étaient des mâles, remarquablement blancs et d'une apparence immaculée.

J'ai aidé tranquillement pendant que David pesait Easy, puis j'ai agité quelques plumes gratuitement pour les envoyer à un laboratoire pour des tests d'ADN et pour vérifier le mercure et d'autres polluants. Nous avons mesuré et photographié les ailes et la queue du hibou afin que les chercheurs puissent comparer les données. Nous avons attaché un groupe à une jambe et enregistré le numéro du groupe dans un journal de bord.

Ensuite, David a fait une offre surprenante. Il m'a demandé si j'aimerais tenir le premier hibou que nous avons attrapé et être le seul à le relâcher!

J'ai soigneusement mis ma main autour des jambes du hibou, comme indiqué. Les énormes griffes dépassaient, mais la chouette était calme. Lorsqu'ils sont détenus de cette manière, les hiboux sont dociles. Cela m'a étonné quand le hibou n'a pas essayé de s'échapper ou de me picorer. Easy est resté parfaitement immobile, dégageant un sentiment de dignité et de beauté sereine.

Tout en saisissant fermement mais doucement les grandes jambes velues, j'ai chanté HU doucement et a parlé de manière rassurante à Easy. "Nous ne vous ferons pas de mal", dis-je. Je l'ai relâché et il s'est envolé dans le ciel céruléen.

Alors que l'après-midi se prolongeait, nous avons attrapé et bagué un deuxième hibou, et je l'ai relâché aussi. Me sentant un peu plus courageuse, j'ai pris une minute pour caresser les plumes blanches brillantes de la chouette, aussi douces que la fourrure d'un lapin. J'ai dit au deuxième: «Tu es l'âme. Tu es un enfant de Dieu. Tu es éternel. L'âme existe parce que Dieu l'aime. " David a remarqué à quel point les hiboux étaient calmes avec moi.

En attendant Houdini

Le soleil se couchait sur les collines alors que nous roulions vers le dernier endroit de la journée. David cherchait un hibou particulier qu'il avait surnommé Houdini. David avait essayé de capturer ce hibou deux fois auparavant, et les deux fois Houdini s'était échappé sans être bagué. Il faisait presque complètement noir quand David a chuchoté: «Le voilà!»

Il s'est garé dans un endroit avec des champs et des bois de chaque côté et une ferme au loin. Puis il est sorti et a tendu un piège. Nous nous sommes assis dans le camion, essayant de voir à travers les jumelles. David a coupé le moteur et la température a encore baissé.

J'ai pensé à la façon dont cette créature vit dans une terre stérile et inhospitalière. Fantôme blanc de la nuit, le harfang des neiges est parfaitement à l'aise dans l'environnement arctique aride. Je me suis soudain senti triste des changements à venir dans son habitat naturel, mais j'espère que les neiges s'adapteront et survivront.

Nous avons attendu une heure pour que Houdini apparaisse. Enfin, et avec un peu d'humour, il sauta au lieu de voler gracieusement vers le piège. Nous l'avons eu! Il était assez ennuyé que nous l’avions capturé et lui ait cassé le bec plusieurs fois avec un bruit de claquement fort.

Nous avons terminé toutes les mesures et bandes. Au moment de ramener Houdini dans le ciel, David m'a laissé le relâcher.

Houdini était calme alors que je le tenais. j'ai chanté HU et lui chuchota comme je l'avais fait avec les autres hiboux. Puis j'ai demandé: "Êtes-vous prêt à partir maintenant?" J'ai ouvert mon cœur et mon esprit et j'ai écouté sa réponse. Il s'est tourné vers moi et a laissé un seul coup de sifflet.

Tout le reste semblait s'effondrer jusqu'à ce que cette créature incroyable et moi semblions exister. Non seulement j'ai vu Houdini comme une âme, mais il m'a vu comme une âme. Émue par cette communication intérieure, des larmes coulaient sur mon visage.

Quelques secondes plus tard, j'ai soulevé Houdini dans mes mains et j'ai poussé l'oiseau dans les airs. Il ouvrit ses ailes blanches dans un espace de vingt-huit pouces et s'envola silencieusement dans la nuit.

Liberté spirituelle

Plus tard, en contemplant ma journée avec les hiboux enneigés, j'ai réalisé que le Mahanta, mon guide spirituel à Eckankar, me chuchotait doucement les vérités que j'avais exprimées aux hiboux avant de les libérer: tu es une âme, une éternelle étant. Vous avez la liberté spirituelle.

Je n'ai qu'à me souvenir d'écouter, en chantant HU quotidiennement et pratiquer les exercices spirituels enseignés à Eckankar, pour expérimenter mon propre vol vers la liberté. C'est une liberté de plus grand bonheur, de vision plus éloignée et de réalisation plus profonde de moi-même en tant qu'être illimité de Lumière et de Son.

Je suis reconnaissant d'avoir eu le don de voir les hiboux enneigés non seulement comme des oiseaux, mais aussi comme des êtres spirituels capables d'une conscience intelligente. J'ai peut-être pu leur faire vivre une expérience de communication interspécifique, une prise de conscience de la nature éternelle de l'âme et de l'amour. Mon cœur se souviendra toujours du toucher doux des ailes enneigées.

—Photos et vidéo de Crystal Doyle